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为什么我们看到跨语言的相似之处?人脑可能是负责任的

发布时间:2019-02-14 17:08:31 来源:

目前全世界估计有7,099种语言。其中近三分之一濒临灭绝 - 数量逐渐减少 - 只有23种语言占全球人口的一半以上。

多年来,研究人员一直对人类语言中的相似之处感兴趣。由亚利桑那大学研究员Masha Fedzechkina领导的一项新研究表明,其中一些相似之处可能是基于人类大脑对高效信息处理的偏好。

“如果我们看看世界上的语言,它们在表面上是非常不同的,但它们也有许多潜在的共性,通常被称为语言普遍性或跨语言概括,”联邦大学助理教授Fedzechkina表示。语言学和该研究的主要作者,发表在“ 心理科学 ” 杂志上。

“大多数理论认为语言具有这些跨语言普遍性的原因是因为它们在某种程度上受到人类大脑的限制,”Fedzechkina说。“如果这些语言普遍性确实是真实的,并且如果我们了解它们的原因,那么它可以告诉我们关于语言是如何被人类大脑获得或处理的,这是语言科学中的核心问题之一。”

Fedzechkina和她的合作者进行了一项研究,在这项研究中,两组仅限英语的人在三天内分别教授由实验者设计的不同的微型人工语言。这两种语言的结构彼此不同,重要的是,两种语言的结构都不像参与者的母语。

在两组中,参与者被教导两种表达相同想法的方法。当后来口头测试时 - 被要求描述视频中的动作 - 参与者,在他们的答案的措辞中,显示出对词序的压倒性偏好导致短的“依赖长度”,这指的是依赖于词的词之间的距离。彼此进行解释。

这一发现表明,语言普遍性可能至少部分地由人类大脑对“短暂依赖”的天生偏好所解释。

“依赖关系越长,他们在理解中处理起来就越困难,可能是因为记忆的限制,”Fedzechkina说。“如果我们从语言上看,我们发现语言的词序总体而言往往具有比偶然预期更短的依赖性,这表明人类信息处理的约束与自然语言结构之间存在相关性。我希望做这项研究,为两者之间的因果关系提供第一个行为证据。我们发现,当学习者在输入语法中有两个选项时,他们倾向于选择减少依赖长度的选项,从而制作句子在语言中,人类大脑更容易处理。“

人工语言可以教给我们什么

研究人员决定使用人工语言进行研究具有战略意义。

“传统上,语言学家通过进入不同的文化并记录不同语言的结构来研究跨语言的普遍性,然后他们寻找跨语言的共性,”Fedzechkina说。“这项研究在识别大量潜在的语言普遍性方面具有变革性,并且已经产生了很多关于为什么存在这些普遍性的理论,但它也有其缺点。”

在这些缺点中:挑逗大脑的作用一直很困难。

“例如,如果你看看像西班牙语和意大利语这样的语言,它们有很多结构上的共性,但其中许多共同点都存在,因为这两种语言都来自拉丁语,”Fedzechkina说。“此外,地理上彼此相关的语言也经常共享结构 - 例如,由于人口流动 - 即使它们在历史上没有相关性。一旦我们考虑到这些历史和地理依赖关系,我们可能没有足够的独立数据点可以令人信服地检验关于语言普遍性的假设。“

通过教导天真的研究参与者一种人工语言,这种语言具有一定的结构,而这种结构在他们的母语中并不存在,然后在他们学习这些语言之后看看他们喜欢什么样的结构,研究人员可以推断出语言普遍性的因果关系,Fedzechkina说过。

“如果这种模式不存在于输入的人工语言中,并且如果它没有出现在参与者的母语中,但它们仍然会引入这种模式,那么它可能会揭示人类更普遍的认知偏见,”她说。

这一发现使研究人员更好地理解了人类认知在语言结构和习得中的作用。

“我们从第二语言习得的工作中了解到,学习者的母语会影响他们学习第二语言或第三语言的方式,以及我们的参与者如此强烈地依赖于人类信息处理的更深层次的基本原则而不是表面词序的事实。他们的母语对我​​们来说非常令人惊讶和令人印象深刻,“Fedzechkina说。“我们为人类信息处理和语言结构之间的假设联系提供了第一个行为证据,我们建议处理约束确实在语言习得,语言结构和语言随时间变化的方式中发挥作用。”

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